Először mutatták ki, hogy egy 8 hetes meditációs tréning hatására akkor is megfigyelhetők az agyban történt változások, ha az alany éppen nem meditál. Az agyi változások minden esetben az érzelmek, a stressz könnyebb kezelésére mutatnak, és a meditáció típusától függenek.

A Massachusetts General Hospital és a Boston University közös kutatásában egészséges, korábban nem meditáló felnőttek 8 hetes meditációs kurzuson vettek részt az Atlanta-i Emory University-n. Az alanyok egyik fele a jelenleg leggyakrabban tanulmányozott mindfulness meditációt, míg a másik felük az együttérzés (compassion) meditációt sajátította el. (A mindfulness meditáció a légzés, a gondolatok és az érzelmek megfigyelését és tudatosítását célozza meg, míg az együttérzés meditáció az önmagunk és mások iránti szeretetet és elfogadást erősíti.) A kontrollcsoport tagjai ezalatt egészségügyi képzésben részesültek.  A kurzus előtt és után 3 héttel funkcionális mágneses rezonanciás eljárással vizsgálták meg a 12 résztvevő agyi reakcióit 108 pozitív, negatív vagy semleges érzelmi töltésű helyzetben mutatott embert ábrázoló képre. Megbizonyosodtak arról, hogy az alanyok nem meditáltak akkor, amikor a kurzus utáni vizsgálatot elvégezték. Emellett felmérték depresszióra és szorongásra utaló tüneteiket is.

Az eredmények szerint a meditáció hatására csökkent az amygdala, az agy érzelmek és emlékek feldolgozásában központi szerepet játszó részének reakciója a jobb oldalon. A bal oldali amygdalában, illetve a kontroll csoport agyműködésében nem volt kimutatható változás. Megjegyzendő még, hogy a két meditáló csoport tagjainak agyműködése nem ugyanúgy változott meg: míg a mindfulness meditáción részt vevőknek minden érzelmi ingerre csökkent az aktivációs szintjük, az együttérzés-meditációt gyakorlók agyában a pozitív és a semleges ingerekre gyengült, míg a negatív ingerekre (szenvedő emberek láttán) felerősödött a válasz. Mivel azonban ezzel együtt az ő depressziós tüneteik is csökkentek, a kutatók szerint a mások iránti megnövekedett együttérzés nem vált kárukra, és összhangban van az együttérzés-meditáció céljával.

A Frontiers of Neuroscience szaklapban megjelent cikk angol összefoglalója itt olvasható.